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De KickStarter al espacio: KickSat pondrá en órbita un enjambre de más de 100 nanosatélites este domingo

Lanzar un satélite al espacio ya no es una aventura al alcance de agencias gubernamentales y poderosos consorcios con un ojo en las estrellas. Los avances en miniaturización han conseguido que entidades mucho más pequeñas y menos pujantes puedan poner en órbita sus propios satélites para realizar misiones de corta duración, como los que espera lanzar KickSat este fin de semana. La primera misión partirá este domingo desde Cabo Cañaveral, Florida, donde despegará un cohete Falcon 9 transportando un KickSat cargado con 104 nanosatélites.

El proyecto, que comenzó a incubarse en KickStarter allá por el año 2011, es en esencia un dispensador de nanosatélites con el que universidades y firmas de todo tipo podrán crear pequeñas nubes de dispositivos inteligentes a baja órbita. Bautizados con el nombre de Sprites, estos aparatos es más pequeño que una carta de una baraja. Cada uno de ellos cuenta con un giroscopio, un magnetómetro, una radio, dos antenas, un microcontrolador Texas Instruments y varias celdas solares para alimentar el conjunto. Pensando siempre en reducir los costes de operación al mínimo, las señales transmitidas pueden ser recibidas usando aparatos de radioaficionado.

El satélite Gaia despega con éxito armado con una cámara de 1.000 millones de píxeles para cartografiar la Vía Láctea

El satélite Gaia despega con éxito armado con una cámara de 1.000 millones de píxeles para cartografiar la Vía Láctea
Si eres de los que de pequeñito siempre decía que iba a ser astronauta pero luego los planes se terminaron torciendo, estás de enhorabuena porque ahora vas a poder experimentar el paisaje galáctico sin levantar los pies del suelo. La Agencia Espacial Europea (o ESA, por sus siglas en inglés) ha lanzado hoy su nuevo satélite Gaia con una misión muy concreta: realizar mapas y fotografías de la Vía Láctea con unos niveles de detalle y fiabilidad hasta ahora inconcebibles. La encargada de hacerlo posible es una cámara que cuenta con casi mil millones de píxeles y se apoyará en dos grandes telescopios para captar nuestros alrededores con un margen de error de tan sólo siete microarcosegundos. El conjunto recorrerá aproximadamente 1,5 millones de kilómetros para colocarse en posición (el punto Legrange L2), comenzando en ese momento una observación de cinco años de duración en la que, entre otras cosas, se encargará de registrar la temperatura, composición y coordenadas de las estrellas más importantes. Impacientes estamos por conocer qué termina encontrando este simpático reportero.

[Vía BBC News]

La NASA y ESA darán banda ancha a sus satélites por medio de láseres espaciales

Aunque hablar de láseres en el espacio suela traer a la mente imágenes tan fantasiosas como X-Wings persiguiendo a los cazas del Imperio Galáctico en campos de asteroides, debemos recordar que esta tecnología lleva siendo utilizada de diversas formas desde hace décadas. Ahora, la Agencia Espacial Europea (ESA) pretende usar láseres para hacer que el Alphasat, que será lanzado el 25 de julio, se comunique con el satélite alemán Tandem-X, obteniendo un ancho de banda de 300 Mbps.

De una manera similar la NASA piensa comunicarse desde la Tierra con el "Explorador de la atmósfera lunar y del entorno de polvo" (LADEE por sus siglas en inglés) usando ocho telescopios de láseres infrarrojos. Adicionalmente, el sistema utilizará un enlace radial de respaldo, no sea que durante un día nublado se pierda el contacto con este satélite lunar cuyo lanzamiento está programado para el 5 de septiembre. Arthur C. Clarke estaría orgulloso.

[Vía The Register]

Google actualiza Maps y Earth con 800.000 megapíxeles de imágenes satelitales

Google actualiza Maps y Earth con 800.000 megapíxeles de imágenes satelitales
En los relativamente pocos años en que Google Maps ha estado disponible, la tecnología para obtener imágenes vía satélite ha cambiado de manera muy acelerada. Por eso, el gigante del software ha decidido actualizar las fotografías usadas en sus servicios Maps y Earth con imágenes de mayor resolución y software utilizado para eliminar nubes e imperfecciones. Por ejemplo, en la imagen superior izquierda puedes ver un mapa de menor resolución con nubes y objetos, mientras que en la derecha tenemos una fotografía más limpia y con mayores detalles.

En 2002, cuando Google usó las imágenes del proyecto Blue Marble de la NASA, la resolución era de un kilómetro por píxel. Ahora, con una mezcla de imágenes del satélite Landsat 7 de la NASA y otras del Servcio Geológico de Estados Unidos la resolución cambia a unos impresionantes 15 metros por píxel. Eso no es todo, porque el nuevo satélite Landsat 8, lanzado a principios de año, permitirá capturar imágenes con una resolución aún más alta que la actual.

Esto quiere decir que si al salir a caminar por tu vecindario sientes que alguien te está mirando, podrías tener razón. Por eso, levanta la cara y sonríe, porque podrían estar tomándote una foto para Google Maps.

El teléfono satelital Spot Global Phone promete mantenerte conectado por 150 dólares al mes

El teléfono satelital Spot Global Phone promete mantenerte conectado por 150 dólares al mes
Los teléfonos satelitales son los únicos que pueden garantizar cobertura desde casi cualquier rincón del planeta, pero hasta ahora esa solución era extremadamente costosa. Las cosas cambian con el Global Phone de Spot, que trae las conexiones de voz por vía satélite a las manos de casi cualquier persona que de verdad necesite usar un móvil de este tipo. El teléfono tiene un precio 499 dólares y los planes de conexión van desde los 10 minutos por 25 dólares al mes hasta ilimitado por 150 dólares. Existen planes de 80 minutos por 40 dólares, 200 minutos por 65 dólares y 400 minutos por 100, que además requieren 50 dólares de activación, pero no por eso dejan de ser relativamente económicos.

Esta tecnología satelital CDMA "patentada" permite transmitir voz, mensajes de texto y datos a 28 kbps desde un móvil que proporciona cuatro horas de habla y 36 en tiempo de espera, por recarga completa de la batería. El dispositivo además tiene acceso al sistema de emergencia "GEOS International Emergency Response Coordination Center" y está ya disponible a la venta en Estados Unidos.

Landsat 8 es lanzado con éxito al espacio para compartir las vistas

Landsat 8 es lanzado con éxito al espacio para compartir las vistas
Este lunes la NASA ha lanzado con éxito el satélite Landsat 8, el último y más moderno recurso del programa de observación de la superficie terrestre del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS por sus siglas en dicho país). Este Landsat 8 que nos ocupa hoy supone el séptimo satélite en ponerse en órbita de la iniciativa, está provisto de sustanciales mejoras en sus sensores térmicos y lumínicos con respecto a los de la generación anterior y, además, logra ampliar su rango de visión, lo que permitirá, entre otras cosas, mejorar los actuales estudios climáticos. Su hermano Landsat 7 (que tiene combustible de reserva hasta 2016) es el único satélite del programa que seguía activo tras la retirada del número 5 en 2012 con más de 28 años de servicio a su espalda -el sexto modelo nunca llegó a ponerse en órbita- y compartirá nuestros cielos con el nuevo miembro de la familia. Cada uno de ellos, tomando unas 400 fotografías diarias, son capaces de dar una cobertura completa del globo terráqueo cada 16 días -eso sí, nuestro protagonista tendrá que pasar primero por un periodo de rodaje de 100 días antes de empezar a trabajar. ¿Lo mejor? Que el USGS ofrece de forma libre y gratuita los datos obtenidos en el programa, esperemos que los widgets para la previsión meteorológica sepan sacarle todo el jugo posible.

Los nombres de las lunas de Plutón se elegirán por votación popular

Los nombres de las lunas de Plutón se elegirán por votación popular
El instituto SETI, la organización privada sin ánimo de lucro más conocida por el experimento de búsqueda de inteligencia extraterrestre, ha decidido acudir al público una vez más en busca de inspiración, esta vez para dar nombre a los recientemente descubiertos satélites que orbitan alrededor de Plutón. Desde que fueron descubiertos entre 2011 y 2012, nuestros protagonistas han sido denominados P4 y P5, pero el organismo siempre ha indicado que estos apelativos son únicamente temporales y ahora quiere que hagas trabajar a tus neuronas para dar con un nombre algo mejor.

Antes de que una sonrisa malévola inunde tu rostro y empieces a frotarte las manos, sentimos tener que ponerte los pies en la tierra y es que sus nombres definitivos deberán cumplir las directrices de la Unión Astronómica Internacional (IAU por sus siglas en inglés) que estipula que los cuerpos alrededor de Plutón se identifiquen con términos derivados de la mitología griega o romana -como ya lo hacen Caronte, Nix e Hidra. Para cumplir con las normas, el instituto ha abierto una convocatoria en la que cualquiera puede presentar su propuesta, que luego será revisada por el equipo SETI y posteriormente sometida a votación hasta el 25 de febrero. Una vez el nombre elegido sea aprobado por la IAU las lunas de Plutón tendrán, al fin, un nombre más personal.

Es tu momento de hacer historia, así que no dejes de asomarte por el enlace de lectura (que por cierto no podía tener un nombre más ingenioso) para aportar tu granito de arena; los libros de texto del futuro te están esperando.

Kymeta promete hotspots satelitales portátiles para llevar internet a tu jet privado

Kymeta promete fabricar hotspots satelitales portátiles
No te asombres si nunca has oído hablar acerca de una compañía llamada Kymeta, porque se trata de una joven empresa fundada por Intellecutual Ventures, que a su vez se ha dado a conocer por ser una buscapleitos de primera categoría. Lo dicho es suficiente para que te des cuenta de nuestro escepticismo con respecto al nuevo y único producto de Kymeta: una antena de comunicaciones vía satélite que crearía hotspots portátiles allí donde hicieran falta.

La bautizada como mTenna podría conectarse a satélites Ka-band desde casi cualquier rincón del planeta (dependiendo de la cobertura), para crear una red WiFi con conexión a internet de 5 Mbps. El tamaño de la antena sería similar al de un ordenador portátil y según sus responsables resultaría económica y fácil de fabricar, si bien todo esto es pura teoría, porque el producto aun está en la etapa más básica de investigación y desarrollo. Las primeras mTennas de Kymeta deberían estar listas para 2014, por lo que mientras tanto, te recomendamos que sigas usando tu preciado MiFi o cualquier método de tethering disponible donde quiera que te encuentres.

[Vía GeekWire y Techmeme]

Virgin Galactic presenta su lanzador de satélites LauncherOne

Decirle a Richard Branson que está en la Luna es casi un halago. El magnate británico, todo un ejemplo de hombre hecho a sí mismo, es desde hace años uno de los principales impulsores de los vuelos espaciales privados a través de su compañía Virgin Galactic, que hoy ha dado un nuevo paso al frente (no nos atrevemos a decir todavía hacia las estrellas) con la presentación del LauncherOne.

Este cohete ha sido diseñado para poner pequeños aparatos en órbita por una cantidad de dinero relativamente modesta, utilizando la base técnica del WhiteKnightTwo, la plataforma de lanzamiento usada por el SpaceShipTwo para realizar vuelos suborbitales. El LauncherOne es transportado por su nave nodriza hasta que alcanza una altura de unos 15.000 metros sobre el nivel del mar, momento en el que se desprende de ella y se activa la ignición de un sistema de impulso de dos etapas. Sus características contemplan la posibilidad de lanzar satélites de 225 kg en órbita terrestre baja, o bien ingenios de 100 kg a órbitas terrestres bajas síncronas solares.

Branson, genio y figura, ya ha conseguido atraer a varios clientes entre los que se cuentan SkyBox Imaging (mapas desde satélite) y GeoOptics (observación terrestre y atmosférica), aunque por ahora nada sabemos de las tarifas concretas. Probablemente los globos de helio sigan siendo la opción más económica para espiar desde las alturas con tu 808 PureView.

Gogo y AeroSat anuncian una asociación para ofrecer WiFi en vuelos internacionales

En EEUU la marca Gogo se ha dado a conocer por ser una de las pocas proveedoras de conectividad WiFi en vuelos locales, y si de viajes internacionales se habla, la oferta es aún más limitada, aunque existan opciones como FlyNet de Lufthansa. Para intentar conquistar el valioso mercado de los vuelos intercontinentales, Gogo ha anunciado una asociación con AeroSat, gracias a la cual usarán satélites Ku para que los pasajeros tengan acceso a internet mientras viajan alrededor el mundo.

Esta opción para proporcionar internet usando satélites de AeroSat sería un paso intermedio hasta que puedan saltar a la tecnología de Inmarsat alrededor del año 2014. Mientras tanto, esperan ofrecer conectividad en vuelos internacionales para finales de 2012 en las aerolíneas que deseen suscribirse a este servicio.

No hay detalles sobre el precio, pero suponemos que para conectarte a internet desde tu asiento en un avión deberás desembolsar alrededor de 20 euros, lo que quiere decir que tus tweets desde el aire serán mucho más caros que los que envías desde tu móvil u hogar.

DARPA piensa en satélites espía de usar e incinerar

DARPA piensa en satélites espía de usar e incinerar
Igual que estudiantes de todo el mundo se lo pasan bomba lanzando cámaras a los límites de la atmósfera con globos de helio y un presupuesto ínfimo, DARPA ya tiene fijas sus miras en futuros satélites espía tan económicos que podrían ser desechados al poco de cumplir su misión.

Por un coste de tan solo 500.000 dólares la unidad, los satélites SeeMe podrían cumplir misiones de reconocimiento a los 90 minutos de entrar en órbita, lanzándose en grupos de 24 aparatos (con un precio total de 12 millones de dólares) que estarían trabajando durante 60 a 90 días; pasado este tiempo serían redirigidos a la Tierra, destruyéndose durante su reentrada atmosférica.

CleanSpace One, un Wall-E espacial para recoger satélites olvidados

La proliferación de la basura espacial va a terminar dándonos algún día algo más que impresionantes mangas de ciencia ficción. Cada aparato enviado al espacio deja a su paso un reguero de quincalla de alta tecnología de difícil control y que amenaza con impactar con futuras misiones, pudiendo causar daños catastróficos en su equipamiento. Su indeseable e incontrolable presencia ha hecho que agencias como la ESA y DARPA desarrollen diversas soluciones de alta tecnología para atrapar los restos de antiguos satélites y cohetes, en ocasiones incluso para reciclarlos, pero la idea de los ingenieros de la Escuela Politécnica Federal de Lausana es mucho más sencilla: simplemente quieren echarles el lazo e incinerarlos en la atmósfera.

Científicos de la universidad suiza han ideado un robot de recogida de residuos espaciales llamado CleanSpace One, que gracias a su liviana construcción y al uso de componentes relativamente asequibles aspira a convertirse en nuestro futuro bedel espacial. El robot, de sólo 30x10x10 cm, podría lanzarse en 2015 ó 2016 si no hay problemas obteniendo los 10 millones de francos (8,2 millones de euros) necesarios para financiar el proyecto, que se ha concebido básicamente para demostrar la viabilidad tecnológica de un robobasurero espacial capaz de atrapar pequeños satélites en desuso y arrastrarlos hacia su destrucción.

¿Necesitas una descripción más gráfica? Pues tienes un vídeo tras el salto.

La Agencia Espacial Europea lanza con éxito el Vega, su nuevo cohete ligero

Mientras compañías como Armadillo Aerospace y Space X toman posiciones para cubrir el hueco dejado por los recortes de la NASA (y ver si de paso se descuelga algo más por ahí), la Agencia Espacial Europea ha lanzado con éxito desde la Guayana Francesa su último cohete espacial, el Vega.

Este pequeño lanzador ha sido concebido para poner en órbita cargas de entre 300 y 2.500 kg compuestas por un máximo de nueve objetos, lanzados al espacio gracias a cuatro etapas repartidas en una estructura de 30 metros de largo con un peso máximo (carga incluida) de 138 toneladas. Uno de los nueve satélites enviados en el lanzamiento del lunes era el pequeño Xatcobeo, desarrollado en Galicia por la Universidad de Vigo con la misión de llevar a cabo experimentos de telecomunicaciones y energía fotovoltaica. Estaba acompañado por otros seis picosatélites CubeSat de Francia, Italia, Rumanía, Polonia y Hungría, así como por los satélites convencionales LARES y ALMASat-1.

Uno de los motivos que ha impulsado el desarrollo del Vega es que actualmente los satélites de menores dimensiones son lanzados desde antiguos misiles balísticos intercontinentales rusos, y echar el guante a un ICBM reconvertido es un trabajo bastante laborioso. Además, estos transportes no ofrecen la flexibilidad facilitada por la última etapa del lanzador Vega, que puede encender hasta cinco veces su motor para distribuir la carga a distintas órbitas.

¿Quieres saber más? Pues no dejes de echar un vistazo a los enlaces de lectura ni al vídeo de lanzamiento; lo encontrarás tras el salto.

Beidou, el sistema chino de navegación GPS, comienza su periodo de pruebas (¡en vídeo!)

Ahora que Rusia tiene el proyecto GLONASS y Europa espera poder hacer uso en algún momento de Galileo, China no quiere quedarse atrás en la carrera por desarrollar una plataforma GPS propia (independizándose, de paso, de los satélites estadounidenses). La iniciativa, que ha recibido el nombre de Beidou, ha entrado recientemente en periodo de pruebas y planea cubrir la mayor parte de los países asiáticos que se encuentran en el océano Pacífico a lo largo del año que viene, contando con cobertura global en torno a 2020. Para hacerlo posible, el país ha lanzado ya una decena de satélites al espacio y, en palabras de Ran Chengqi, portavoz del proyecto, prevén lanzar otros seis más a lo largo del próximo año y otros tantos en los años sucesivos. Cuando la plataforma madure, la idea es que comprenda unos treintaicinco y pueda ser utilizado en sectores tan variopintos como la industria pesquera, la meteorología o las telecomunicaciones. Hasta entonces, te dejamos con una breve pincelada de la iniciativa que podrás encontrar a modo de vídeo tras la pausa y probablemente te den tantas ganas de aprender el idioma como a nosotros.

Satélite alemán obsoleto caerá a la Tierra en las próximas horas

¡El cielo se está cayendo! gritarían los galos de la aldea de Astérix al enterarse de esta noticia. Lo que pasa es que el satélite alemán ROSAT está entrando a la Tierra y llegará a la superficie en las próximas horas. Se desconoce el lugar exacto donde terminarán los componentes, si es que resisten su reentrada a la atmósfera y no terminan desintegrándose, y aún así, dicen que lo que quede del satélite caerá en el océano. De todas maneras, sería trágico encontrarse en el camino del espejo del telescopio, que tiene un peso de 1,7 toneladas y viajaría a una velocidad de 30.000 km/h. De todas formas, no te preocupes, porque se estima que la posibilidad de que un pedazo de este satélite te golpee es de 1 en 13 billones. Como ves, sería más sencillo ganar la lotería que ser golpeado por un pedazo del ROSAT.




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